jueves, 20 de septiembre de 2018

¿Quién era Charles Babbage, el “padre de la computadora”?

Considerando que se necesitaron hasta la década de 1930 para crear las primeras computadoras electromecánicas, y otros 50 años para que se convirtieran en artículos domésticos comunes, es notable que el concepto de una computadora programable se propuso por primera vez más de un siglo antes.




El hombre detrás del concepto fue Charles Babbage, un erudito y uno de los principales pensadores innovadores del siglo XIX. En este post aprenderás más sobre Babbage y su rol en el desarrollo de computadoras.



¿Quién fue Charles Babbage?
Charles Babbage fue un matemático, inventor e ingeniero mecánico que generalmente es considerado como la primera persona en proponer un dispositivo informático programable y crear una computadora mecánica.
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Nacido en Londres en 1781 y criado en Devon, Babbage se interesó en las matemáticas en la escuela y estudió en Cambridge, pero no quedó impresionado con el nivel de la matrícula de matemáticas.

La idea de calcular matemáticamente las tablas matemáticas llegó por primera vez a Babbage en 1812 o 1813 mientras estaba en la universidad; se le mostró una tabla de logaritmos que contenía numerosos errores, lo que lo llevó a plantear una manera de hacer que se resolvieran de manera sistemática, en lugar de hacerlo mediante cálculos puramente humanos.

Después de la graduación, fue invitado a dar conferencias en la Institución Real sobre cálculo y fue elegido miembro de la Royal Society en 1816.

¿Qué dispositivos informáticos creó Babbage?
En 1823, Babbage obtuvo apoyo del gobierno para el diseño de lo que él llamó Difference Engine (maquina diferencial), una máquina de computación digital para la producción automática de tablas matemáticas. La máquina diferencial consistía completamente de componentes mecánicos; los números estaban representados en el sistema decimal por las posiciones de las ruedas metálicas de 10 dientes montados en columnas.
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Babbage exhibió un pequeño modelo de trabajo de la maquina diferencial en 1822. Nunca completó la máquina a gran escala y se detuvieron los fondos de su gobierno, pero construyó varias partes funcionales, la más grande de las cuales se puede ver en el Museo de Ciencias de Londres.

¿Qué más creó Babbage?
Babbage pasó a proponer una máquina informática aún más compleja que llamó Máquina Analítica, con la intención de poder realizar cualquier cálculo aritmético; es en esta creación que se construyó su reputación como “el padre de las computadoras”. 

La máquina usaría una serie de tarjetas perforadas conectadas por cintas – la inspiración de Babbage proviene del telar Jacquard, inventado en 1804 – que entregaría las instrucciones, así como una unidad de memoria y procesamiento central, o “molino”, para almacenar información que generó la máquina. 

“Tan pronto como exista una maquina analítica, necesariamente guiará el curso futuro de la ciencia”, dijo. “Cada vez que se busque un resultado con su ayuda, entonces surgirá la pregunta: ¿por qué curso de cálculo pueden obtenerse estos resultados por la máquina en el menor tiempo posible?”

Babbage trabajó estrechamente en la máquina analítica con Ada Lovelace, hija del poeta Byron. Lovelace fue la primera en ver que la máquina tenía el potencial de computación más allá de lo numérico, y podría, por ejemplo, tener la capacidad de componer música. El lenguaje de programación de computadora moderno ADA se nombra después de ella.

Un modelo grande de la maquina analítica estaba en construcción en el momento de la muerte de Babbage en 1871, pero nunca se construyó una versión a escala real. Actualmente los investigadores están tratando de financiar la construcción de la máquina de tamaño completo en el tiempo para el 150 aniversario de su muerte en 2021.

¿Qué más deberíamos saber sobre Charles Babbage?
Babbage fue Catedrático Lucasianiano de Matemáticas en Cambridge, un puesto también en manos de Isaac Newton y Stephen Hawking, entre 1828 y 1839, aunque no era un don residente típico y en realidad nunca dio una conferencia.

Además de ser un matemático, Babbage fue un filósofo progresista en el campo de la ingeniería y la investigación operativa; se dice que sus teorías influyeron en el diseño de la Gran Exposición de 1851.

Sorprendentemente, Babbage también fue el inventor del piloto, más conocido como cowcatcher, el marco de metal que se encuentra en la parte delantera de los trenes y que despeja las vías de los obstáculos, que se hizo omnipresente en las locomotoras de los Estados Unidos.

Lamentablemente, también era algo así como esnob y misántropo. Dirigió campañas contra las “molestias públicas”, en cuya categoría colocó a los músicos callejeros y a los niños que hacían rodar los aros en las carreteras.


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